Goethe, 28 ağustos 1749 da Frankfurt'da doğdu. Varlıklı bir aileden gelen babası tarafından Aydınlanma düşüncesinin ideallerine göre yetiştirildi. Küçük yaşta Fransızca, Latince ve Eski Yunanca öğrendi, güzel sanatlar ve tiyatroyu tanıdı. 1765 de hukuk eğitimine başladı ancak hastalanıp evine döndü. Din ve mistisizmle tanışması bu dönemdedir. İyileşince, hukuk eğitimini Strasbourg'da tamamladı. Dil üzerine araştırmalar yapan Herder'le dostluk kurdu. 1775 de Weimar Dükü tarafından elçilik danışmanlığına atandı ve 1782 de von unvanını aldı. 1794'te yazar Friedrich von Schiller'le yaşam boyu sürecek bir dostluk kurdu. Goethe ve Schiller'in dört cilt tutan mektupları Alman Edebiyatı'nın en verimli dönemine ışık tutar. 1786 da Roma'ya giderek güzel sanatlar alanında incelemeler yaptı. 22 Mart 1832 de Weimar da öldü. Genç Werther'in Acıları, Balladlar, Faust, Pandora, Aşığın Kaprisi, Wilhelm Meister'in Tiyatroculuğu, Günlük, Fransa Seferi, Suça Katılanlar eserlerinden bazılarıdır.